sexta-feira, 31 de agosto de 2012

Luas

Companheiros planetários



Um satélite natural ou lua (em letra minúscula) ou ainda planeta secundário é um astro que circula em torno de um planeta principal, isto é, não orbita em torno de uma estrela. Por exemplo, a Lua é um satélite natural da Terra.

Porém, algumas luas são maiores que alguns planetas principais, como Ganímedes e Titã, satélites naturais de Júpiter e Saturno, respetivamente, que são maiores que Mercúrio.



Assim sendo, se a sua órbita fosse em volta do Sol, eles poderiam ser considerados como planetas. Apesar disso, existem outros satélites que são muito menores e têm menos de 5 km de diâmetro, como várias luas do planeta Júpiter.



A descoberta das luas

Os primeiros satélites (excetuando a Lua) só foram descobertos no início do século XVII por Galileu Galilei. Esta descoberta foi contestada pelo astrônomo alemão Simon Marius, que travou uma longa disputa com Galileu chamando a primazia da descoberta . Os nomes das luas, IoEuropaGanímedes e Calisto, foram dados por Marius, usando personagens mitológicos amantes de Júpiter (Io e Calisto eram ninfas, Europa uma princesa mortal e Ganímedes um príncipe troiano). A maioria dos autores hoje considera que Galileu observou as quatro luas antes de Marius; uma exceção notável é Asimov, que atribui a Marius a descoberta de Calisto.

Em 1655 é descoberta uma grande lua em Saturno a que se chamou de Titã.

Não obstante e até ao final do século XVII, só mais quatro satélites foram descobertos em Saturno. No século XVIII são descobertas mais duas luas em Saturno e duas em Urano.

Até o desembarque do Homem na Lua, eram conhecidas duas em Marte, cinco em Júpiter, nove em Saturno, cinco em Urano e duas em Netuno.

Nos dias de hoje com as sondas espaciais que exploraram todo o Sistema Solar, passou-se a conhecer um grande número de satélites a orbitar os planetas exteriores e conheceu-se de perto as grandes luas do sistema solar. De fato, Mercúrio e Vênus não têm satélites naturais. Um total de 158 satélites em todo o sistema solar.

De notar, que grande partes destes satélites são apenas pedaços de rocha ou gelo em forma de batata a girar em torno de um planeta e não planetas secundários perfeitamente formados com uma forma razoavelmente esférica tal como a Lua da Terra ou as colossais luas de Júpiter. Ao todo no sistema solar, existem 20 dessas grandes luas, a maior é Ganímedes com mais de 5000 km de diâmetro e a menor é Mimas com cerca de 400 km.

Recentemente descobriu-se que alguns asteroides como o Ida (que tem o satélite Dactyl, descoberto pela sonda Galileu), possuem satélites naturais. Mas, como não orbita um planeta, não pode exatamente ser considerado um satélite.



Mundos de Rocha & Gelo
A maioria das luas é composta principalmente de rocha, gelo, ou uma combinação de ambos. Eles são muito menos densos do que os planetas e não têm núcleos de metal. Alguns, como a lua de Saturno Titã, ainda têm uma atmosfera espessa. Esta atmosfera faz os astrônomos acreditarem que poderia haver alguma forma de vida nesta lua. Como a maioria das luas não tem atmosfera, elas não têm proteção natural contra os meteoros. A maioria das luas do nosso sistema solar tem imensas crateras em suas superfícies. Muitas dessas luas também exibem um grande número de características de superfície únicas, tais como vales de fenda profunda, falhas gigantescas e Júpiter tem algumas das luas mais fascinantes do Sistema Solar. Os quatro maiores, Ganymede, Io, Europa e Callisto, são conhecidos como as luas galileanas. Isto é porque elas foram estudados extensivamente pelo astrônomo Galileo Galilei no século VIII. Io é de particular interesse porque foi a primeira lua a ser observada com vulcões ativos. A espaçonave Voyager encontrou enormes crateras vulcânicas vomitando enxofre derretido centenas de quilômetros no espaço. Outra lua de interesse aqui é Europa. No exterior, parece ser uma bola congelada de gelo. Os astrônomos acreditam que pode ter um oceano líquido abaixo do gelo. Se isso é verdade, então poderia ser um candidato para a vida extraterrestre. Acredita-se que as formas de vida primitivas poderiam ter evoluído perto de respiradouros hidrotermais de águas profundas semelhantes aos recentemente descobertos na Terra. 

Os destinos das luas

Quando olhamos para a Lua à noite, é difícil imaginar a Terra sem ela. Mas um dia no futuro, pode não haver lua. As luas não são permanentes. Ao fazer medições precisas com raios laser, os astrônomos descobriram que a nossa lua está realmente se afastando da Terra à taxa de cerca de duas polegadas por ano. Milhões de anos atrás, estava muito mais perto do que é hoje. Na verdade, durante os dias em que os dinossauros andavam pelo planeta, a Lua aparecia muito maior do que hoje no céu. Os astrónomos acreditam que a Lua poderia um dia se libertar da gravidade da Terra e desviar-se para o cosmos. Outras luas enfrentam fatos similares. Phobos, uma das luas de Marte, está realmente se aproximando do planeta. Um dia terminará sua vida em um acidente de fogo, mergulhando na atmosfera marciana e fundindo-se ao planeta vermelho. Muitas outras luas no Sistema Solar podem eventualmente ser quebradas pelas forças de maré dos planetas que orbitam. Os muitos anéis encontrados que cercam os planetas exteriores foram  compostos de pequenas partículas de gelo e rocha.

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